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Avalanches: Lo Básico

La mayoría de nosotros prestamos poca atención a las avalanchas a menos que alguien se lesione o muera en una. Se inteligente. Tanto si practica snowboard, esquí, raquetas de nieve o escalada, aprenda todo lo que pueda sobre avalanchas para no terminar en el lado equivocado de una diapositiva.

La triste realidad es que la mayoría de las personas atrapadas en una avalancha desencadenan el deslizamiento al viajar sobre o debajo de laderas inestables de nieve. Las víctimas típicas de avalanchas suelen ser muy hábiles en su deporte, pero tienen pocos conocimientos o habilidades para hacer frente a las avalanchas. La serie de artículos de REI de 4 partes proporciona información básica que necesita saber.

Los peligros potenciales

Una avalancha puede ir tan rápido como 120 millas por hora, una fuerza que puede arrastrarte fácilmente a los árboles y las rocas, tirar de los acantilados y enredarte en tu equipo de esquí o snowboard. Casi un tercio de las muertes por avalanchas son el resultado de un trauma.

Si sobrevives al trauma, entonces tendrás que lidiar con una masa de nieve similar al concreto que recubre tu cuerpo. Lo que puede comenzar cuando la nieve en polvo se calienta por la fricción de deslizarse cuesta abajo, se derrite ligeramente y luego se solidifica sólidamente a su alrededor. El peso de esta porquería suele ser suficiente para expulsar el aire de los pulmones.

Si ha podido formar un espacio para respirar antes de que la nieve se asiente, puede tener una oportunidad decente de sobrevivir. Eso supone que todos los miembros de su grupo usan transceptores de avalancha y saben cómo usarlos. A partir de aquí, es una carrera contra el tiempo. La mayoría de la gente no puede sobrevivir bajo la nieve durante más de 30 minutos (el Black Diamond AvaLung puede extenderse a alrededor de una hora), por lo que ser competente con un transceptor de avalancha, una sonda y una pala es imprescindible para los viajes de travesía de invierno. Alrededor del 70% de las muertes por avalanchas se deben a la sofocación.

La mejor defensa, sin embargo, es saber leer las condiciones de la nieve y el terreno y evitar situaciones peligrosas por completo.

Tipos de avalanchas

Avalanchas de nieve suelta

Las avalanchas de nieve suelta ocurren donde hay poca o ninguna cohesión en la capa de nieve. Por lo general, comienzan en un punto de la superficie o cerca de ella y acumulan más nieve e impulso a medida que avanzan por la pendiente, a menudo formando un camino de forma triangular. Los montones de nieve que caen sobre la ladera desde un acantilado pueden activar estos deslizamientos, al igual que la fusión dentro de la capa de nieve.

Estas avalanchas pueden ocurrir en nieve seca o húmeda, en invierno o verano. Las avalanchas de nieve suelta en invierno generalmente ocurren durante o después de las tormentas de nieve. En los meses más cálidos, las avalanchas húmedas de nieve suelta suelen ser el resultado del agua de deshielo o la lluvia. Cualquiera de los tipos puede ser peligroso.

Avalanchas de losa

Aún más peligrosas son las avalanchas de losas, en las que una capa de nieve se desprende de la capa debajo y se desliza cuesta abajo. La mayoría de los viajeros de travesía están atrapados en estas avalanchas.

Las avalanchas de losas son el resultado de muchas tormentas de nieve o vientos fuertes que depositan capas de nieve que cambian con el tiempo. Algunas capas se asientan y se vuelven más fuertes, mientras que otras se vuelven más débiles. Las capas débiles a menudo son granulosas o esponjosas, de modo que otras capas no se pueden unir a ellas.

Se produce una avalancha cuando la capa superior de nieve, conocida como losa, no está bien unida a la capa subyacente y se ve perturbada por algún tipo de disparador, a menudo esquiador o escalador. En lugar de comenzar en un punto en la superficie, como lo hacen las avalanchas de nieve suelta, las avalanchas de las losas comienzan más grandes y más profundas, generalmente en una línea de fractura que se extiende por la parte superior del tobogán.

Factores que contribuyen a las avalanchas

terreno

Ángulo de inclinación: preste atención a los ángulos de la pendiente cuando esté esquiando o escalando, ya que las avalanchas ocurren con mayor frecuencia en pendientes de entre 30 y 45 grados. Un clinómetro en una brújula o uno hecho específicamente para el estudio de la capa de nieve puede ser una herramienta útil cuando se viaja en el campo.

Aspecto de la ladera: Durante el invierno, una ladera orientada al sur es más estable que una ladera orientada al norte, ya que tiene exposición al sol para derretirse y condensar la nieve. Las tentadoras laderas orientadas al norte que contienen los mejores polvos también son más propensas a tener capas inestables de “profundidad hoar”, la nieve seca y helada que no se adhiere a las capas adyacentes. Como estas laderas no tienen el beneficio del sol para calentarse y compactar la nieve durante el invierno, tienden a ser menos estables que las laderas orientadas al sur. Sin embargo, para la primavera y el comienzo del verano, una pendiente orientada al sur puede significar una fusión más grave, lo que da como resultado toboganes peligrosos de nieve húmeda. El clima más cálido en estas estaciones a menudo permite que la nieve en las laderas orientadas al norte se consolide, lo que las hace más seguras.

Riesgos del terreno: Snowpack es probable que sea inestable en pendientes convexas, bandas de acantilados, cantos rodados o árboles donde se rompe la capa de nieve, pendientes de sotavento cargadas de viento o debajo de cornisas. Lo mejor es evitar tazones, circos y depresiones donde la nieve podría asentarse después de un tobogán. Los acantilados estrechos y empinados (o barrancos) tienden a acumular nieve y presentan una trampa para los excursionistas o esquiadores atrapados en ellos, a menudo sin rutas de escape laterales si sus lados son empinados.

Clima

Precipitación: la nieve es menos estable durante o inmediatamente después de una nevada o lluvia. Grandes cantidades de nieve que caen en poco tiempo son una señal probable de que la capa de nieve podría deslizarse. Una fuerte nevada de nieve especialmente húmeda o densa sobre nieve en polvo más clara puede crear capas de inestabilidad. La lluvia tiende a filtrarse a través de la capa de nieve y calentar la nieve más profunda. También proporciona lubricación entre las capas, lo que las hace más propensas a deslizarse.

Viento: el viento es otro indicador de la inestabilidad de la nieve. A menudo, los vientos fuertes recogen la nieve de la superficie en una pendiente y la depositan en el otro lado de la cresta (una denominada “losa de viento”) donde es propensa a deslizarse. Presta atención a la intensidad y la dirección del viento durante todo el día.

Temperatura: las fluctuaciones de temperatura causan una serie de problemas con la estabilidad del manto de nieve. Las diferencias de temperatura entre el suelo y las nuevas capas de nieve, entre las diferentes capas de nieve, o incluso entre el aire y la capa superior de nieve, pueden provocar cambios en la formación de cristales de nieve. Un tipo de cristal común que es particularmente peligroso debido a su incapacidad para unirse con otros cristales de nieve se conoce como ‘hoar’. La nieve hoar, también llamada “nieve de azúcar” debido a su similitud con el azúcar granulado, se puede encontrar a cualquier profundidad o en profundidades múltiples en una capa de nieve profunda. Otro problema de temperatura común, especialmente en la primavera, es el rápido calentamiento de una pendiente, que puede provocar avalanchas de nieve húmeda.

Snowpack

Las tormentas de nieve se acumulan una tras otra durante todo el invierno. El viento sopla nieve desde algunas laderas y hacia otros. Los cambios de temperatura hacen que los cristales de nieve se metamorfosean. Si la consistencia de la nieve permanece constante, la capa de nieve es homogénea y estable. Es cuando la capa de nieve desarrolla diferentes capas de diferentes tipos de nieve que se vuelve inestable y peligrosa. Es extremadamente importante para el viajero de travesía (especialmente en pendientes de entre 30 y 45 grados) tomarse el tiempo para analizar las capas del manto de nieve y probar su estabilidad.

Factores humanos

Mientras que el terreno, el clima y el manto de nieve juegan un papel importante en la probabilidad de una avalancha, también es importante reconocer que el ego, las emociones y el pensamiento grupal pueden nublar su juicio y afectar su capacidad de toma de decisiones. De hecho, según una encuesta reciente de profesionales canadienses en avalanchas, los encuestados identificaron los “factores humanos” y la “elección del terreno” como las causas principales de los accidentes de avalanchas.

Algunos errores comunes de toma de decisiones:

  • Terreno familiar: es más probable que corras riesgos en el terreno con el que estás familiarizado. Las condiciones, sin embargo, pueden cambiar minuto a minuto, por lo que debe tratar todo el terreno como si fuera la primera vez que lo ha visto.
  • Aceptación: la aprobación del grupo puede ser una fuerza fuerte. Seguir adelante porque no quiere ir en contra de la voluntad del grupo, aunque las cosas no se sientan bien, puede conducir a riesgos innecesarios.
  • Compromiso excesivo: si está comprometido en exceso a su destino, puede bloquear su mejor juicio o ignorar las indicaciones de peligro al centrarse solo en lograr su objetivo. En el alpinismo, esto se conoce como “fiebre de la cumbre”.
  • ‘Halo experto’: esto puede ocurrir cuando percibes que alguien más en el grupo tiene más experiencia que tú, en función de que haya estado en el área antes o en otra educación fuera de tu país. Si bien esto puede ser cierto, es mejor preguntar que simplemente asumir.
  • Pistas existentes: confiar en un conjunto existente de pistas en la nieve puede dar una falsa sensación de seguridad. El hecho de que otra persona haya atravesado el área antes que usted no significa que sea seguro para usted atravesar.
  • Fiebre en polvo: es muy tentador ignorar los peligros de avalanchas cuando la nieve es profunda, fresca y sin seguimiento.
  • Prueba social: puede ser fácil sucumbir al “instinto de pastoreo” y pisar una peligrosa pendiente cuando otras personas se han ido antes que tú. Siempre evalúa la situación como si estuvieras viajando solo. Hable si las cosas no se sienten bien.

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